Snel bekijk ik mijn telefoon om in te checken. De betaling voor de parkeerplaats staat nu aan. Het is een winderige middag in april in Amsterdam. Op de horizon komen snel grijze wolken aangesneld, sommigen zo grijs als het IJ. Het regent bijna. Met grote stappen loop ik langs de kade op weg naar mijn afspraak.

Binnen wacht mij het internationaal gezelschap. Er is ook een tolk bij, die vertaalt tussen Nederlands en Chinees. Dat gaat heel vlot, behalve met getallen. Als ik wat grote getallen noem, wil ze die toch even opschrijven. Ze merkt iets op over een ander getalstelsel in het Chinees.

Afgelopen weekend ontdekte ik hoe dat werkt, en dat is fascinerend. De westerse telling werkt in duizendtallen: duizend, miljoen, miljard. Iets waar je nooit over nadenkt, want het is zo in alle talen die ik ken. In het Chinees dus niet: dat werkt met tienduizendtallen. Dus: tienduizend, 100 miljoen, biljard. Bij het vertalen is een fout snel gemaakt, dus schrijft een tolk het getal op, om vervolgens de puntjes even anders te zetten (1.000.000.000 vs 10.0000.0000).